Satélite da ESA vai estudar Super-Terras

A Agência Espacial Europeia (ESA) está a desenvolver um novo projecto para estudar as ‘Super-Terras’. Para isso, lançará um pequeno satélite que vai analisar estes planetas, que têm o dobro da massa ou mais do que a Terra. O satélite terá o nome de Cheops e será lançado em 2017. A missão, que faz parte de Programa de Pequenas Ciências, vai procurar estes corpos nas estrelas mais próximas e brilhantes da Terra, onde já se sabe que orbitam exoplanetas.

A técnica a utilizar será a mais comum neste tipo de busca: seguir a luminosidade da estrela para detectar quando a sua luz esmorece, o que significa que um corpo passou à sua frente. Este método também permite uma medição precisa do raio do planeta.

A ESA diz que estes parâmetros ajudarão os cientistas a entender a formação das ‘Super-Terras’. Vão poder também identificar-se planetas com atmosferas importantes.

Cheops, o primeiro satélite de uma nova classe de pequenas missões a desenvolver pela ESA, vai operar numa órbita terrestre baixa, a 800 quilómetros e tem uma vida útil de três anos e meio.

O director de Ciência e Exploración Robótica da ESA, Álvaro Giménez-Cañete, indica que “a missão foi seleccionada entre 26 propostas apresentadas no passado mês de Março, depois de uma convocatória de ideias para «Pequenas Missões»”.

A intenção da ESA é que “a ciência seja de baixo custo e com um desenvolvimento mais rápido, tendo como objectivo oferecer uma maior flexibilidade de resposta às novas ideias da comunidade científica”.

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