NASA suspende missão para estudar interior de Marte

Adiamento ou cancelamento

Depois do adiamento do lançamento da sonda espacial Exomars, agora foi a vez da sonda InSight ter seu lançamento ameaçado.

Na melhor das hipóteses, o lançamento da InSight será retardado em 26 meses, tendo que esperar a janela de lançamento de 2018, quando a aproximação entre a Terra e Marte é propícia a um menor consumo de combustível e a uma viagem mais curta.

Contudo, a NASA emitiu uma nota afirmando que as considerações de custo de “manter a missão em estado de espera por dois anos” terão que ser levadas em conta antes de uma decisão definitiva.

“Nós [ainda] nem decidimos ir em frente e nem ir em frente,” disse John Grunsfeld, cientista-chefe da NASA, acrescentando que a palavra final deverá ser tomada nos próximos dois meses.

NASA suspende missão para estudar interior de Marte

Selagem a vácuo

Ao contrário do que se imagina quando se fala em “tecnologias espaciais”, o que surpreende é que a missão corre o risco de ser cancelada por um problema prosaico: uma solda.

O problema ocorreu no equipamento SEIS (Seismic Experiment for Interior Structure), fabricado pela agência espacial francesa (CNES) para medir movimentos do solo marciano com a precisão do diâmetro de um átomo.

Para manter essa precisão, os sensores precisam ser selados em um vácuo melhor do que um décimo de milibar, cerca de um décimo de milésimo da densidade da atmosfera terrestre. Mas a soldagem feita pela equipe para encapsular os sensores só consegue garantir dois décimos de milibar, o que foi considerado insuficiente.

As sondas Viking 1 e 2 também tinham sismômetros, mas se mostraram tão sensíveis ao ruído que viraram detectores desses ruídos, como o vento marciano, por exemplo, o que justifica a exigência de precisão.

Sismologia marciana

InSight é uma sigla para Interior Exploration using Seismic Investigations Geodesy and Heat Transport, ou Exploração Interior Usando Investigações Sísmicas, Geodésia e Transporte de Calor.

Os objetivos científicos da missão InSight são:

  • Determinar o tamanho, a composição e o estado físico (líquido/sólido) do núcleo de Marte;
  • determinar a espessura e a estrutura da crosta;
  • determinar a composição e a estrutura do manto;
  • determinar o estado térmico do interior de Marte;
  • medir a magnitude, a taxa e a distribuição geográfica da atividade sísmica interna de Marte;
  • medir a taxa de impactos de meteoritos na superfície de Marte.
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